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Facebook秘密建设的低轨卫星,进展如何了?

发布日期: 2019-11-19
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Facebook秘密建设的低轨卫星,进展如何了?




2019年7月,连续飞行14次成功的Vega火箭意外失败,使得一系列发射被推迟。美国小运载创企火箭实验室CEO彼得·贝克曾经说过,他非常清楚卫星制造、运营企业的生命线建立在火箭企业的发射时间表上,这句话不假。



Vega为了完成故障调查,后续发射一推就推到了2020年初。不知有多少卫星创企将面临生死考验,又不知有多少新的创意、新的技术与我们晚见面大半年。比如说欧盟为了实现Vega火箭搭便车服务而计划发射的SSMS分配器,比如说SpaceBEE的一打小卫星,又比如说Facebook悄悄进军低轨星座的那颗实验星。


Facebook对卫星通信的认识



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Facebook关注卫星宽带也好,关注Wifi热点也好,其实目的很明确,创造更多的让人上网的机会,Facebook就会有更多的客户。


扎克伯格将其2013年推出的Internet.org倡议不仅仅当作一项商业活动或慈善事业,他更这当做一项毕生的工作。他认为,互联网并不会自动扩张,事实上互联网用户的增长速度正在放缓。而互联网企业关注的更多是那些有钱上网的人们,穷人被忽略了。他说,“我们没有办法制定一个计划,说明为什么我们要投入数十亿美元来让大多数穷人上网。”“但在某种程度上,我们相信这就是我们要做的事情,我们认为这会是件好事,如果我们这么做,一些价值就会回到我们头上来。”


Internet.org由Facebook发起并领导,旨在将互联网接入世界三分之二地区,允许数据有限的用户使用手机免费访问预先批准的网站和应用程序。任何站长都可以将其网站提交给Internet.org团队审批,然后他们会审查这个网站,并决定它是否会被列入免费名单里。



Facebook采取了多管齐下的方法。与多个国家运营商敲定了业务协议,计划免费提供300多个网站的服务。与此同时,facebook通过一个名为Connectivity实验室的类似google X的研发小组,正在开发新的网络传输方法,包括激光、无人机和新的人工智能增强软件。一旦技术建成,许多技术将是开源的,这样其他人就可以将其商业化。


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Facebook位于洛杉矶的激光实验室




但是Facebook这一举措被各国抵制,比如电子自由基金会警告说,Internet.org最终可能会成为贫穷用户的隔离区,而不是通往更大互联网的跳板。这是因为Internet.org并不允许用户访问互联网,只允许用户访问Facebook批准的一系列网站。印度、埃及相继关闭了Internet.org服务。后来Facebook将应用程序的名称从Internet.org改为FreeBasics。



2016年,Facebook递交了一份名为《Facebook建议》的材料给FCC,里面说道:“全球每月有15亿人使用Facebook,我们致力于赋予人们分享和创造世界的权利,但是目前世界上60%的人口未能连接到互联网。 ”Facebook表示支持FCC对于无线频谱革新的方案,同时指出在偏远、人口稀少的地区,卫星服务能提供最有效的连接手段。“Facebook认识到卫星在扩大连接中所起到的重要作用。'



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Facebook聘用了卫星行业资深人士-前Yahsat CTO Wesley Wong担任“连接性伙伴关系和业务发展”部门主管,与Hispasat,Hughes,ViaSat合作正在墨西哥推进一项名为Express WIFI业务



首次进军折戟沉沙



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Internet.org倡议之下,扎克伯格与Eutelsat合作,共同推进了一个旨在增加非洲卫星宽带连接的计划,承诺购买以色列卫星运营商Spacecom的Amos-6通信卫星的Ka频段服务。



2016年9月1日,SpaceX的猎鹰9号发射台静态点火试验摧毁了Amos-6号卫星。当时扎克伯格正在尼日利亚推销他基于Amos-6卫星的Express WIFI,他计划使卫星通信进入撒哈拉以南非洲农村和偏远社区。




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扎克伯格在Facebook上发文称“'当我在非洲听到SpaceX的发射失败摧毁了我们的卫星时,我深感失望。这颗卫星本来可以为许多企业和非洲大陆的人们提供连接。



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肯尼亚安装的Express WIFI




再接再厉再次失败





扎克伯格对于进军宽带互联行业是玩真的。Facebook成立了连接实验室,2016年扎克伯格将连接实验室的工作列为他最优先考虑的三项工作之一。


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这一计划的核心就是研制阿奎拉(Aquila)无人机,Facebook计划生产一万架无人机,放置在世界各地,在需要的地方提供热点。


下面我们来认识一下扎克伯格的连接实验室核心人员。


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从左至右:



工程总监哈米德·海马蒂来自美国宇航局喷气推进实验室,一位伊朗移民,花了几十年研究激光通信,当他收到扎克伯格的招揽信时,差点当做垃圾邮件,只是抱着“万一是真的呢”念头回复了。




40岁的YaelMaguire,是麻省理工学院媒体实验室的博士和连接实验室的工程主任。扎克伯格称Maguire是连接实验室的“内部和外部精神领袖”。




安迪·考克斯,无人机团队的工程主管。2010年他成立了一家航空咨询公司Ascenta。2014年春天Facebook出价近2000万美元收购了他的团队,从此开始帮扎克伯格管理他大大小小的无人机。




然而2018年6月,Facebook宣布放弃了这一计划。虽然Facebook放弃了自己开发互联网无人机的计划,但它并没有放弃其全球宽带野心。




Facebook进军宽带通信行业的前两步折戟沉沙。此后我们时不时听到互联网巨头亚马逊进军太空的消息,但是Facebook很安静。他们真的什么都没做吗?不,只是更低调了。




Facebook要做卫星运营商吗?



当卫星运营商们将Facebook当做一个富有的客户时,Facebook却重新定义了自己。



IEEE Spectrum新闻2018年5月挖出了一则线索。2017年4月,一家名为点景科技(PointView Tech)的公司在美国特拉华州成立。该公司向FCC提交了发射卫星的许可证申请,根据申请文件显示,该公司计划采用Vega火箭发射一颗名为“Athena”的卫星,这颗卫星重150公斤,使用高频毫米波无线电信号,预计使用E波段,下行为71-76 GHz,上行为81-86 GHz,系统传输速度高达10Gbps。




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Athena卫星由劳拉空间公司制造


三条线索暴露了其母公司为Facebook。第一,点景科技申请使用三个地面站,其中之一在Facebook租用的一块地;第二,该公司向FCC提交申请所用的代理公司,与Facebook其他子公司一样,甚至聘用了同一家律所的同一位律师;第三,Facebook发布了三份通信相关的招聘启事,其中之一要求具有深厚的毫米波通信系统卫星技术经验。



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2018年7月,根据美国的《信息自由法案》规定,一些情况被Facebook正式的披露出来。包括2016年,Facebook就聘请了律师代表他们与FCC的官员们会面,讨论申请建造和运管一个“小低轨卫星系统,并执行有限的任务”的实验许可证。2017年6月和12月与FCC举行了两次会议。 


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2018年4月的一份会议文件被公开出来,在此过程中代理律师与FCC沟通的邮件也被披露出来。如果说此前律师谨慎的使用点景科技的名字在开展沟通的话,那么从2018年5月开始,Facebook终于走向前台。四名直接受雇于Facebook的法律、商务主管和技术人员参加了与FCC的协调会。


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披露的邮件



Facebook的一位发言人在一份声明中表示:“虽然我们目前对具体项目没有什么可分享的地方,但我们相信卫星技术将是下一代宽带基础设施的一个重要推动力,从而有可能将宽带连接带到缺乏或根本没有互联网连接的农村地区。”



此后就再也没有“Athena”的消息了。



目前,看来“Athena”只是一个单一的研究项目,以新技术验证为目的。经历了两次高调的失败后,作者可以体谅扎克伯格这次低调的心态,但是如果实验星获得成功,Facebook打算怎么做?


Facebook、亚马逊、SpaceX都是公认的硅谷精英,面对SpaceX领先的进度,他们真的打算进入这一投资巨大、商业回报不明的业务领域来吗?如果Facebook真的打算投资建设低轨星座,那么按照商业计划来说,他们现在应该已经开始寻找合作伙伴了。但是这些都没有,没有任何Facebook下一步的动向,这就比较耐人寻味了。作者试图解析这一局面的形成,直到看到一位熟人的发言。



上文我们提到的Wong先生,当年从阿塞拜疆离开时曾对作者说要去硅谷,没想到竟是去了Facebook,他在今年6月的亚洲视频产业协会组织的卫星产业论坛上说,'过去Facebook曾经做的使我们看起来像低轨星座卫星运营商的一个潜在的顾客,后来又变得像一个竞争对手。Facebook过去几年里意识到,有一些卓越的企业正在做一些伟大的事情,我们试图找出哪一点与我们的愿景相一致,以及我们能做些什么来帮助他们完成我们想要完成的事情。”


从这段话作者推测,Facebook应该是想通过“Athena”验证一项新技术,然后推动低轨运营商采取这项新的技术,从而完成Facebook的技术愿景。


来源 | Space Journal

作者 | Space Journal



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